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云计算的前世今生(十三)

已有 2632 次阅读 2011-5-21 01:24 |个人分类:互联网|系统分类:人文社科| 云计算, VoIP, 通讯即服务

“通讯即服务”是另一个云计算的发展方向。尽管还没有一个完全一致的说法,但它基本上是指将传统的通讯方式,包括电话,传真,视频,电子邮件,即时通讯,网络会议等等集合在一个用户界面上,由云计算服务商提供云端统一服务。用户只需要接入互联网就可以使用各种服务。其实“通讯即服务” 可以看作“软件即服务”的特别应用,并且以VoIP的形式存在至少十几年了。尽管中国在VoIP市场发展方面还有政策上的限制,在美国它已经是一个很大的市场。所有提供接入互联网的服务商都提供VoIP的捆绑服务。在个人消费者方面,已经有越来越多的家庭使用VoIP服务,目前的家庭VoIP服务可以提供传真,911紧急呼叫等服务,已经和传统的电话没有什么区别。企业方面开始的更早,从2000年开始,随着VoIP技术的成熟,众多企业已经发现VoIP不但价格低廉,而且能够提供集各种通讯于一体的服务,所以,到目前为止,以VoIP为基础的通讯已经成为美国众多企业的主流。

 

通讯即服务从技术来看,主要是为企业和个人提供费用便利。其运算量不大,但是企业的一个必要开支,而云端统一可以给企业节省大笔开支。

 

跟传统的基于公共交换电话网(PSTN)的程控电话比较,基于互联网的VoIP有很多类似的地方。比如两者都是基于分级的数字网络进行传输,两者也可以互相通信 AT&T 等电信公司一直在利用现有的公共交换电话网来与互联网接入商竞争,比如通过ISDN DSI等技术来让使用者可以用现有的电话网使用互联网服务。不过两者的主要不同之处在于其传输方式。公共交换电话网是在通讯双方之间建立起一条虚拟的信道,一旦信道建立起来,就会保持不变直到通话结束,所以通讯质量可以得到最低保证。而互联网则是将语音通过IP分组交换方式,与其他互联网信息一样,切割成碎片,发散出去,完全依靠通话双方之间的路由动态传输,传输路径随时都有可能改变,包含语音的IP包到达的前后顺序也没有规律,所以早期VoIP在通话质量上得不到保证,如果使用的人多,就有可能出现声音模糊,语音失真的现象。

 

最近十年,VoIP的质量有了显著提高,这大部分得益于包括主干网和接入用户端的互联网的带宽的显著提高。比如现在北美的家庭用户的互联网实际上载带宽都在5兆以上,下载带宽可以经常达到十几兆。在这种情况下,动态路由对通话质量的影响就微乎其微了。至于企业用户,带宽就更高了。所以以VoIP为基础的“通讯即服务”成为可能。

 

说到这里,不得不提一下最近微软花了84亿美元收购了Skype这件事。


 


Skype2003年创立的一个VoIP小公司。 eBay2005年以26亿美元将其购买下来。本来是想用它的服务使eBay的买卖双方可以互相通话。可是显然事与愿违,使用eBay的交易双方根本就没有电话沟通的兴趣,再加上Skype一直没有盈利,所以就成为eBay的一块鸡肋。

 

到了2009年,为了挽回投资,eBay想将Skype 上市赚钱,可以因为Skype知识产权纠纷,不得不取消原计划。最终,eBaySkype70%的股份以20亿美元卖给了私募基金以及和eBay有知识产权纠纷的公司。当时来看,似乎eBay在整个过程中挽回了一些损失。可没想到,几天前,微软以84亿的现金价把Skype 买下,这下,eBay可能要后悔当时以仅仅20亿美元出售70%的股份了。

 

那么Skype 到底有什么特别之处让微软肯出大价钱买呢?我想主要是其13%VoIP市场占有率。另外,Skype的独特VoIP技术可能也是一个因素。在没有防火墙的情况下,所有的VoIP技术都可以让通讯双方通过分组交换技术建立起联系,不需要第三方的介入。但如果通讯双方或者有一方在防火墙后面的话,一般的VoIP技术(如SIP)就需要一个专门的代理服务器来做中转(这就跟“翻墙”一样)。这对VoIP运营商来讲,维护这些代理服务器就意味增加了运营成本。而且,随着用户的增多,需要维护的代理服务器性能和数量也会成倍提高。

 

SkypeVoIP技术避开了建立专门的代理服务器这一步。它的解决方法是通过装在客户端使用程序的估算,将一些带宽多的客户端计算机升级为“超级节点”,然后用这些超级节点来做临时的“代理服务器”。当然,所有这都是动态的。每时每刻,某个节点都有可能被升级或解除升级。

 

这种方法的好处是,第一,避免了维护专门代理服务器的成本;同时,随着用户的增多,超级节点的数量也会增多,所以不会受到用户增多所带来的通话质量降低。所以相对于一般的VoIP技术,Skype的技术处于更加分布状态,费用更低。

 

微软购买Skype可能有多方面考虑,将其融入“通讯即服务”的微软云计算服务可能是最直接的策略。另外,Skype还可以被整合到微软其他的产品中(包括微软手机系统,xbox游戏机等),提升微软在互联网方面的形象。另外,防止其竞争对手获得Skype可能也是主要动机。无论如何,85亿美元不是一个小数目,不知道微软是否有可能在不久的将来从这笔交易中真正获利。



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